Groupe 4 - Scientist Astronauts
Juin 1965


Cette photo a été généreusement fournie par Ed Hengeveld.

De gauche à droite :
1er rang (assis) : F. Curtis Michel - Harisson H. "Jack" Schmitt - Joseph P. "Joe" Kerwin

2ème rang (debout) : Owen K. Garriott - Edward G. "Ed"Gibson

En 1964, lorsque la NASA commença à considérer les possibilités de retombée du programme Apollo, des missions à caractère scientifique apparurent comme les plus prometteuses.  George Mueller de l'Office des vols habités de la NASA défendait continuellement devant le congrès la thèse selon laquelle les fusées et les véhicules construits pour le programme Apollo pourrait être utilisée à des fins scientifiques, afin de justifier les dépenses énormes de la NASA. Et qui mieux que des scientifiques pourraient effectuer des recherches en orbite ou sur la Lune. C'est pour cette raison que la NASA décida de lancer une campagne de recrutement de Scientist-Astronauts, en collaboration avec la National Academy of Sciences (NAS). La NASA, et en particulier le MSC, devait spécifier et contrôler les critères physiques et médicaux, la NAS devait décider des qualifications de chaque candidat dans le domaine scientifique. Le critère majeur fut le suivant : posséder un doctorat en médecine, ingénierie, physique, biologie, géologie ou une autre science naturelle. Et encore plus inconcevable pour tous les pilotes d'essais chevronnés de l'Astronaut Office, aucune expérience de pilote n'était nécessaire. En revanche, les candidats sélectionnés devraient effectuer une année de formation au pilotage dans l'U.S. Air Force.

Dès l'annonce officielle, le comité de sélection reçut plus d'un millier de dossier. Parmi ces 1000 dossiers, la NASA préselectionna 400 candidats. Le Space Science Board du NAS envoya finalement une liste de 16 noms au MSC. Deke Slayton fut assez surpris et embarrassé de ne recevoir qu'une liste si réduite, et surtout, Slayton et son comité de sélection n'avaient que peu d'élément sur les conditions physiques et psychologiques des candidats. A vrai dire, ils avaient reçu autant d'informations que lors des sélections précédentes, mais cette fois, il ne s'agissait pas de pilotes de chasse, ce qui pouvait laisser douter de l'état physique et psychologique des candidats vis-à-vis d'un futur spatial. Le NAS déclara par la suite que le comité avait été assez déçu des qualifications moyennes des candidats, qui étaient relativement basses par rapport aux espérances. Finalement, la NASA sélectionna 6 candidats :

Owen K. Garriott, docteur en génie mécanique - Edward "Ed" G. Gibson, docteur en génie mécanique - Duane E. Graveline, docteur en médecine - Lieutenant Commander Joseph P. "Joe" Kerwin (U.S. Navy), docteur en médecine - F. Curtis Michel, docteur en physique - Harrison H. "Jack" Schmitt, docteur en géologie.


Duane Graveline

Comme vous l'avez sans doute remarqué, la photo officielle ne comporte que 5 personnes. En effet, le docteur Duane Graveline démissionna quelques semaines après sa sélection pour raison personnelle, sans avoir commencé l'entraînement. Il était à l'origine un ancien médecin de vol de l'U.S. Air Force et travaillait au MSC. Le docteur Curtis Michel démissionna en 1969. Michel était pilote de chasse dans l'U.S. Air Force pendant son service militaire. Après sa démission, il retourna dans l'enseignement et fut nommé président du département de physique spatiale et d'astronomie de la Rice University.

A l'exception de Michel, et Kerwin, ancien pilote dans l'aéronavale, les nouveaux astronautes furent envoyés à la Williams Air Force Base en Arizona pour commencer une formation au pilotage de 55 semaines. Gibson, Garriott et Schmitt décrochèrent leurs ailes de pilote avec brio.

Jack Schmitt travaillait avant sa sélection dans la branche Astrogeology de l'U.S. Geological Survey. Il fut le seul membre de ce groupe à voler lors du programme Apollo, et il marcha sur la Lune avec Gene Cernan en 1972 lors de la mission Apollo 17. Kerwin, Gibson et Garriott volèrent lors du programme Skylab. Owen Garriott vola même sur la navette spatiale.

Résumé des vols des membres du groupe 4 :

Astronaute Mercury Gemini Apollo Skylab ASTP STS
PC BU PC BU PC BU PC BU PC BU
O. K. Garriott - - - - - - SK-3 (SP) - - - STS-9
E. G. Gibson - - - - - - SK-4 (SP) - - - -
D. E. Graveline - - - - - - - - - - -
J. P. Kerwin - - - - - - SK-2 (SP) - - - -
F. C. Michel - - - - - - - - - - -
H. H. Schmitt - - - - AS-17 (LMP) AS-15 (LMP)* - - - - -

Légende :
PC = Prime Crew, Équipage Principal - BU = Backup Crew, Équipage de réserve - ASTP = Apollo Soyuz Test Project - STS = Space Transportation Program (Navette spatiale)
AS = Apollo-Saturn - SK = Skylab
SP = Science Pilot (utilisé pour Skylab) - LMP = Lunar Module Pilot

* : Schmitt était à l'origine LMP d'Apollo 18, mais il a été réassigné LMP sur Apollo 17 suite à l'annulation d'Apollo 18, et a ainsi remplacé Joe Engle.

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