Groupe 1 - Mercury Astronauts
Avril 1959

De gauche à droite :
1er rang : Alan B. "Al" Shepard - Virgil I. "Gus" Grissom - Leroy G. "Gordo" Cooper
2e rang : Walter S. "Wally" Schirra - Donald K. "Deke" Slayton - John H. Glenn, Jr. - M. Scott Carpenter

En octobre 1958, la NASA, qui venait d'être créée, donna le coup d'envoi de son premier grand projet : le programme Mercury, dont l'objectif majeur était de placer un homme en orbite autour de la Terre, d'observer ses performances, et finalement de récupérer le vaisseau et l'astronaute. La NASA nomma une commission chargée d'analyser les compétences requises pour ce type de vol, afin de déterminer qui pourrait le mieux remplir cette mission. Cette commission de sélection était composée de Charles Donlan, un ingénieur de la NASA, Warren North, un pilote d'essai et ingénieur, Stanley White et William Argerson, deux médecins, Allen Gamble et Robert Voas, tous deux psychologues, et finalement George Ruff et Edwin Levy, psychiatres. Cette équipe fit le rapprochement entre les conditions dans lesquels pourrait se dérouler d'un vol spatial avec celles d'un vol d'essai. La NASA décida donc de sélectionner ces astronautes parmi les pilotes d'essai du pays, provenant de la Navy, de l'Air Force et du corps des Marines. Les compétences minimales furent les suivantes :

En janvier 1959, la commission procéda à l'examen des états de service de 508 pilotes d'essai émérites, puis en sélectionna 110. Ces derniers subirent des tests écrits, puis des entretiens avec les psychologues et les psychiatres, et 32 finalistes furent retenus. Le plus dur allait commencer. Les candidats durent endurer des examens médicaux et physiques extrêmes, des expositions aux rayons X, des tests de perception, de claustrophobie, et pire encore...

  
Scott Carpenter lors d'un test physique • Les Mercury 7 devant un F-106 Delta en 1963. 

18 pilotes furent déclarés aptes médicalement pour un vol spatial. Finalement, le 1er avril 1959, Bob Gilruth, alors chef du Space Task Group, North, Donlan et White établirent la liste des 7 premiers astronautes américains de l'histoire :

M. Scott Carpenter, L. Gordon Cooper, John H. Glenn, Virgil I. "Gus" Grissom, Walter M. Schirra, Alan B. Shepard et Donald K. "Deke" Slayton, surnommé "The Original Seven". Il furent présentés au public lors d'une conférence de presse historique le 9 avril 1959. Chacun d'eux à l'exception de Slayton effectua une mission lors du programme Mercury. Wally Schirra fut le seul homme à voler sur Mercury, Gemini et Apollo. Al Shepard, premier américain dans l'espace, marcha sur la Lune avec Apollo 14; John Glenn fut le premier américain à être satelliser; Gus Grissom effectua le premier vol Gemini, et fut tué lors du tragique incendie d'Apollo 1, Gordo Cooper vola sur Mercury et Gemini, et aurait dû voler sur Apollo. Deke Slayton fut chef des astronautes pendant de nombreuses années, et fut DMP lors de la mission historique Apollo-Soyouz Test Project, en 1975.

Voici quelques documents d'époque en rapport avec la sélection :
Invitation to Apply for Position of Research-Astronaut Candidate (274 Ko.)
Cette invitation avait été remise aux candidats potentiels avant le projet Mercury.

Sample Questions from Projects Mercury Tests (172 Ko.)
Quelques exemples de questions auxquelles les candidats ont dû répondre lors de la sélection.

Voici un résumé des vols de chacun des astronautes du groupe 1 :

Astronaute Mercury Gemini Apollo Skylab ASTP STS
PC BU PC BU PC BU PC BU PC BU
M. S. Carpenter MA-7 MA-6 - - - - - - - - -
L. G. Cooper MA-9 MA-8 GT-5 (CP) GT-12 (CP) - AS-10 (CDR) - - - - -
J. H. Glenn, Jr. MA-6 MR-4 - - - - - - - - STS-95 (PS)*
V. I. Grissom MR-4 MR-3 GT-3 (CP) GT-6 (CP) AS-1 (CP) - - - - - -
W. M. Schirra MA-8 MA-7 GT-6 (CP) GT-3 (CP) AS-7 (CDR) AS-1 (CDR) - - - - -
A. B. Shepard MR-3 MA-9 - - AS-14 (CDR) - - - - - -
D. K. Slayton - - - - - - - - DMP - -

Légende :
PC = Prime Crew, Équipage Principal - BU = Backup Crew, Équipage de réserve - ASTP = Apollo Soyuz Test Project - STS = Space Transportation Program (Navette spatiale)
MA = Mercury-Atlas - MR = Mercury-Redstone - GT = Gemini-Titan - AS = Apollo-Saturn
CP = Command Pilot (utilisé pour Gemini et Apollo 1) - CDR = Commander - DMP = Docking Module Pilot (ASTP uniquement) - PS = Payload Specialist (Spécialiste de charge utile)

* : Glenn vola en octobre 1998 sur STS-95 en tant que spécialiste de charge utile. A cette époque, il n'appartenait plus à la NASA depuis longtemps, et était sénateur. Cette mission fut surtout une formidable opération de publicité pour la NASA).

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